Exosfera
Una perseida en una fotografía de larga exposición mostrando trazos creados por las estrellas debido a la rotación terrestre.

La lluvia de las Perseidas es de las más populares y observadas en el hemisferio norte debido a que transcurre en agosto, mes de buen tiempo y vacacional por excelencia. La intensidad de esta lluvia de meteoros y la época del año en la que se produce (en la que la visibilidad suele ser buena) hacen que las Perseidas sean una de las lluvias de estrellas fugaces más populares y fáciles de contemplar para todo el mundo.

Son meteoros de velocidad alta 59 km/s que radian (de ahí que el punto de que parece que vienen se llame radiante) de la constelación de Perseo o Perseus. Dado que es una constelación con alta declinación, es decir, que es próxima al polo norte celeste, desde latitudes bajas la observación de la lluvia es dificultosa.

Las Perseidas son también conocidas con el nombre de lágrimas de San Lorenzo, porque el 10 de agosto es el día de este santo. En la época medieval y el renacimiento las Perseidas tenían lugar la noche en que se le recordaba, de tal manera que se asociaron con las lágrimas que vertió San Lorenzo al ser quemado en la hoguera. Con el paso del tiempo el calendario se va «desincronizando» y hoy en día ocurre unos días después.

Además de las Perseidas se pueden observar otros meteoros como los esporádicos provenientes de los «residuos» del sistema solar, así como de otras lluvias que están menos activas. Esta son las kappa–cígnidas con máximo este año el 17 de agosto y que suele dejar meteoros muy brillantes. Estos meteoros parecen provenir de la constelación del Cisne, situada muy cerca del punto más alto de la esfera celeste (cenit) sobre nuestras cabezas. También las delta–acuáridas sur, con máximo el día 29 de julio, en este caso su radiante está en la constelación de Acuario situado hacia el sur, por lo que de ahí parecería provenir si observamos alguna.

🠲 Ver el calendario de Lluvia de estrellas 2020

Varias perseidas capturadas a lo largo de una noche
Varias perseidas capturadas a lo largo de una noche

¿Cómo observar las perseidas?

Es importante observar desde lugares con poca contaminación lumínica
  • Indumentaria: Es importante ir bien abrigado, ya que las mejores horas son al amanecer e incluso en verano suele refrescar con temperaturas normales en torno a 12ºC y puede llegar en algunos casos extremos según la región a temperaturas de hasta 5ºC e incluso inferiores. Una silla plegable o esterillas para tumbarse son ideales para observar así como llevar un termo con bebida caliente o alimentos calóricos como chocolate. Es también importante tener a mano gorros o guantes, llevar buen calzado y calcetines (pies y cabeza con los puntos por donde se pierde más calor). Es mejor llevar capas finas de ropa que simplemente algo que abrigue mucho sin un punto medio. También es útil revisar la previsión meteorológica para la localidad en AEMET.

    Es importante llevar un equipamiento adecuado sobre todo para el frío
  • Es importante llevar un equipamiento adecuado sobre todo para el frío
  • Dónde mirar: No se recomienda mirar directamente al radiante sino unos 20º en torno a él (unos 20º puede ser el tamaño de una mano extendida sobre el cielo entre pulgar y meñique con el brazo estirado). Esto es cuestión de perspectiva, los meteoros pasarán más rasantes sobre la atmósfera y parecerán más largos, que simplemente, mirándolos de frente. Recomendado: mirar a la Osa Mayor que es muy reconocible o al cuadrado de Pegaso. Recomiendo leer este manual de la Sociedad de Observadores de Meteoros y Cometas de España (SOMYCE). También podemos consultar en casa algún software de planetario como Stellarium.

    Equivalencias aproximadas de medidas de la mano con el brazo estirado en grados sobre la esfera celeste.
    Equivalencias aproximadas de medidas de la mano con el brazo estirado en grados sobre la esfera celeste.
  • Utensilios útiles: además de la ropa de abrigo un buen asiento o cojines nos evitarán un dolor de espalda si miramos al cenit. También es buena idea el uso de planisferios si no estamos habituados a guiarnos y encontrar las constelaciones en el cielo (o mirar el día de antes para «encontrar» las constelaciones). También es útil pasar 20 minutos antes de observar para acostumbrar el ojo a la oscuridad.
  • ¿Cómo fotografiar perseidas?

    Es importante comprobar que la cámara se encuentra correctamente enfocada, no al infinito si no un poco antes.
    Es importante comprobar que la cámara se encuentra correctamente enfocada, no al infinito, un poco antes.

    Para fotografiar las perseidas es vital tener una cámara que permita seleccionar los valores ISO y tiempos de exposición necesarios.

    Yo usualmente uso una Canon 400D sobre un  trípode y un disparador automático programable, disparando a 800/1600 ISO (según la luz de fondo) y unos  20-30 segundos de exposición a la relación focal menor que se pueda (hay que probar cuál es la mejor configuración que capte luz más rápido sin saturar la imagen con contaminación lumínica).

    Evidentemente esto varía según el objetivo usado, lo ideal es usar el objetivo de menos focal (más campo y más luminoso) que tengamos y apuntar a esos 20º del radiante. ¡Ojo! aunque las estrellas parezcan en el infinito, el enfoque demuestra que no y es necesario enfocar «un poquito antes» que la posición de infinito del objetivo (método de ensayo y error para ir aproximándose al punto en el que hacen foco). Con una videocámara con sensibilidad suficiente también se pueden capturar, pero las domésticas no tienen la sensibilidad adecuada y se suelen usar cámaras de vigilancia nocturna.

    Colaborar con estudios científicos

    Si ya has observado habitualmente lluvias de meteoros, quizás desees colaborar con tus datos de observaciones al International Meteor Organization (IMO) que recoge todos los datos de observadores para comprender mejor la dinámica del material que las origina y hacer las predicciones. Recomiendo seguir estos PDFs de la Sociedad de Observadores de Meteoros y Cometas de España (así como la web en general) para aquellos que deseen reportar sus observaciones.

    Gráfica usual del IMO (International Meteor Organization) que recoge la actividad según se va reportando. (C) IMO
    Gráfica usual del IMO (International Meteor Organization) que recoge la actividad según se va reportando. (C) IMO

    Radioafición y lluvias de estrellas

    Otra de las formas de registrar las lluvias de estrellas es usando medios de radioaficionado. Todo se encuentra en esta presentación propia

    Detección de meteoros en radio (Rafael Campillos Ladero AAM-UCM) from Agrupac Astronomica de la Safor on Vimeo.

    Aquí puedes escuchar un par de meteoros de la lluvia de las Leónidas de 2011

    Un meteoro masivo visto a través de su reflectividad en señales de radio
    Un meteoro masivo visto a través de su reflectividad en señales de radio

    Anexo final: Qué es la THZ

    La tasa horaria cenital de una lluvia de estrellas es el número de meteoros que un solo observador vería en una hora bajo un cielo despejado, completamente oscuro si el radiante de la lluvia se encuentra en el cenit.

    Hagamos más definiciones

    Cielo oscuro: cielo en el que vemos estrellas hasta de magnitud 6.5, el límite de brillo perceptible a simple vista. Luego un cielo «normal» como el de las afueras de un pueblo normalmente no tendrá magnitud límite 6.5, y si hay Luna, mucho menos. Por lo tanto esto nos limita ya a que los meteoros más débiles no podremos verlos (y son más numerosos).

    Radiante de la lluvia: punto del que parecen venir todas las estrellas fugaces (si prolongamos los trazos) de la lluvia por efecto de perspectiva.  Si el punto del que parecen provenir no está en el cenit entonces habrá parte de esa semiesfera en la que se pueden ver los meteoros por debajo del horizonte

    Cenit: punto que se encuentra a 90º del horizonte, es decir, encima de la cabeza, el punto más alto.

    Además, la tasa horaria cenital depende de la «densidad» de partículas que tiene la fuente de la lluvia y de la fracción de cielo visible. La THZ concretamente tiene la fórmula siguiente !THZ=\dfrac{\overline{HR}\cdot F\cdot r^{6.5-m_l}}{\mbox{sin(hR)}}

    F representa la fracción de cielo que ve el observador entre 0 y 1 (menor si hay nubes, por ejemplo), r es un parámetro poblacional propio de cada lluvia relacionado con la densidad de meteros (2.2 para las Perseidas) y sus masas, que va elevado a 6.5-la magnitud límite del cielo que tengas. Dividido del seno del ángulo que forma el radiante con el horizonte. HR es la tasa REAL que vería un observador por hora.

    Esquema de la interpretación de la tasa horaria cenital.
    Esquema de la interpretación de la tasa horaria cenital.

    El valor máximo se produce cuando lm=6.5, hR=90º y F=1. Obviamente, en las Perseidas sabemos que ni la altura que alcanza el radiante no es de 90º en latitudes como la de España, luego ya es imposible que HR=THZ=100. Si añadimos algo de contaminación lumínica al cielo, la cantidad que observamos se reduce. En resumen, no hay que confundir la actividad ideal total con la actividad "real" que observamos. No es bueno, bajo mi punto de vista, crear expectativas con 100 meteoros a la hora cuando ni el máximo es de noche, ni vamos a tener estas condiciones ideales. Mucha gente puede salir defraudada por ver 20 en vez de 100 en una hora y pensará ¡pues vaya timo!

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